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看英国工程师如何在中国创立成功的3D打印企业

时间:2016-09-30 22:41    来源: 中国3D打印网     作者: 佚名

    在国内诸多的3D打印企业当中,中山世达模型制造(Star Prototype)公司显得尤为与众不同,这是一家土生土长的中国公司,但是它的创始人却是标准的英国人,其市场也在全球。换句话说,世达模型的历史就是一位英国工程师在中国创业的历史。

   世达模型的创始人Gordon Styles是一名五轴数控机床专家,曾创建STYLES RPD——该公司在2000年被ARRK收购之前,它是英国最大的3D打印公司。世达模型成立于2005年,至今已经成为世界领先的快速成型和小批量制造企业之一。近日,行业媒体3DPrint.com对该公司创始人Gordon Styles进行了采访,以下是采访内容:

您可以介绍一下您的背景以及是什么使您在中国成立世达模型的吗?

     我从18岁起就作为学徒进入了精密机械领域。那是在1983年,我加入了父亲的10人机械加工车间——Styles Precision Components。在几年内,父亲退休了,我成了老板。到1993年时,我已经成为公司的所有者,并扩大了业务规模,但我并不满足。那年晚些时候我决定买购买3D Systems公司的3D打印机,要知道那是20多年前,世界上绝大多数人甚至都没听说过3D打印技术。在六个月内我写了一份商业计划,并通过风险投资和贷款筹集了58万英镑。之后Styles出现了指数式的增长,成为一家全国范围内的科技公司。2000年,我把Styles卖给了日本公司亚克迪生(ARRK)的样式,并投资于一家名为Springer Rapid的工程公司。2004年秋季,英国面临着来自新兴国家中国前所未有的低成本竞争。2005年4月,我不得不关闭了公司。

      在2004年年底,我访问了中国,更多地了解了这个国家在发生什么,以及这里的公司是怎么做到使用同样的机器,产品报价却比我的公司低85%到90%的。我发现在这里确实是,制造可能很便宜——尤其是在劳动力方面——但质量却很可怕。我又回到了英国,以一个全新的视角写出了商业计划,准备在中国创立一家新的3D打印公司。带着仅剩的几千英镑,我买了一张单程票来到中国,开始了我生命的新篇章。

      刚到中国的时候我不会讲汉语,没有朋友,没有人可以接触,也不知道到哪里落脚。于是我就在东莞的一个小房间里,开始寻找中国供应商和在美国和英国的客户。11年后世达模型仍然依靠自有资金,但是已经在质量方面建立声誉,目前已有员工200多人,厂房面积5.5万平方英尺。

世达模型是一家全球性公司,您认为哪些市场最具潜力?

     对于我们这家全球性公司来说,潜力最大的还是美国市场。迄今为止,美国依然是世界上最大的创新国家。虽然英国在科学论文的发表方面处于世界领先,但是与美国相比,其在科学、工业、制造领域的重大投资还是比较少。我们最为关注金属3D打印领域的发展,目前我们的服务可以为客户提供一系列与医疗、适形冷却芯模和许多其他行业相关的支持。

您第一次遇到3D打印技术是什么时候?

     我第一次遇到3D打印技术是在1991年,当时我在英国的一次科技活动“Tomorrow’s World”中看到一台SLA-250光固化快速成形设备。British Aerospace是英国首家购买类似机器的企业,当时我非常惊讶它是如何奇迹般地从一盆化学材料当中用激光束生长出零部件的。

世达模型是什么时候转到增材制造技术的?

    世达模型从2005年成立之日起就在使用增材制造技术。我们最早使用的是东莞合作公司的三台DTM SLS设备。2015年世达模型购买了其第一台金属3D打印机——雷尼绍公司的AM250,它可以打印铝、钛、不锈钢材质的部件。

你们的3D扫描技术怎么样?

     世达模型在2010年购买了第一台3D扫描仪,是FARO Arm。我们用它做日常的普通业务,比如逆向工程和检测等。目前我们也用它进行复杂零部件的检验。FARO激光扫描仪能够快速、准确地扫描我们加工零部件的表面,并创建一个数字文件。然后,我们可以将其与客户提供给我们的CAD文件进行比较,以确保其准确性。

您对于3D打印技术对于小批量制造的影响如何看待?

     金属3D打印将成为小批量制造金属零部件在下一个50年的演变当中最为耀眼的技术。不够过当前金属3D打印技术面临的最大挑战是设计师必须学会如何针对这一技术进行设计。你不能把适合CNC加工的零件设计简单地放到一台金属3D打印机上。你在设计时必须要考虑到不能在金属3D打印中产生太多支撑,因为这些支撑既耗时,又成本昂贵,而且去除的时候还要花费大量的时间和经历。它不像光固化快速成形那样用手就能撕下支撑,也不像SLS那样只需刷掉粉末就可以。您需要某种机械设备才能从构建板上取下零件和去除支撑。

世达模型在质量控制方面拥有卓越声誉,您能告诉我们你在这些地方采取了什么措施吗?

     我们在中国的供应基地一直都面临着严格的检查。在世达模型,我们不得不在这方面采取足够的措施。我们购买的最早的质量检测设备之一是Oxford Instruments公司的排放光谱仪(OES),这台设备可以帮我们检测所有采购的金属材料。当我们第一次使用OES时发现,来自供应商的不锈钢材料当中有大约三分之二不符合要求或者是假的。例如,本来应当收到201号不锈钢薄板,而我们收到的却是304号。这中间的区别是304含有18%的铬和10%的镍——这意味着它会生锈——而201里面的成分则是铬锰。

     世达模型还发现,供应商提供的铝材有三分之一也是不符合要求或者是假的。即使我们所有的供应商都知道我们会测试他们的材料,我们仍然发现有大约10%的金属材料是不合格的。你会认为供应商应该自己购买检测设备,以确保他们的材料符合要求,但是他们没有。许多供应商根本不愿意投资于质量控制设备。今年我们还购买了一台全新的手持式PolyMax枪来进行材料可靠性鉴别(PMI),这台设备借助拉曼散射来测试塑料。

总的来说,世达模型雇佣了20个人进行质量保证和质量控制,并在检测设备采购方面投入了大约50万美元。

(编译自3DPrint.com)
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